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Okra o quimbombó, ¿qué es?

Diccionario
1 Julio 2015
Es protagonista del plato más famoso de Luissiana, aunque también se toma en África, India y Oriente Medio. Gracias a la sustancia gelatinosa que desprende... se ha ganado el apodo de ‘protector estomacal natural’.

La okra, también conocida como quimbombó, gumbo, bamia  o algalia... es una especie de vaina verde, que por su forma puede recordar a un pimiento verde pequeño o incluso una judía verde, pero cuya sección es pentagonal. En realidad la okra es una verdura que no se parece a ninguna otra y cuyo sabor recuerda a la berenjena. Parece ser que es originaria de África, aunque se cultiva y es muy habitual en la cocina de Oriente Medio, de India y en el Sur de Estados Unidos.

Para nosotros, no es una verdura muy habitual. En España, no hay tradición de consumo de okra, y de hecho hasta hace muy poco era muy difícil encontrarla en el mercado. Hoy en día, gracias a la inmigración y al mayor conocimiento de otras cocinas del mundo, la okra se está haciendo un hueco en nuestra gastronomía.

Lo cierto es que la okra es una verdura muy versátil que ofrece muchas posibilidades en la cocina y, sobre todo, es muy sana y tiene multitud de propiedades beneficiosas para la salud.

La okra y los mucílagos

Si haces la prueba de seccionar por la mitad una okra, es decir, partirla por la mitad... enseguida comprobarás como empieza a surgir una sustancia pegajosa. En efecto, al romper o trocear una okra, se desprende una sustancia de textura mucosa. Muchas personas rechazan esta verdura por ese motivo... aunque, en realidad, esa mucosa es la clave de todos sus beneficios. 

Esa mucosidad se llama mucílago, una sustancia presente en varios vegetales... además de la okra. También se puede encontrar el mucílago en el nopal, el aloe vera, el membrillo, algunas algas, así como las semillas de lino y de chía.

El mucílago tiene efecto calmante en el estómago, ejerce una función balsámica y protectora de la mucosa digestiva... hasta el punto de que hay quien se refiera a esta verdura como el protector estomacal natural. Además de esto, la okra es conocida por su capacidad para reducir el colesterol gracias a su alto contenido en fibra que, al mismo tiempo, ayuda a estabilizar los niveles de azúcar en la sangre, de forma de también puede ayudar a mejorar la diabetes si se consume regularmente. La okra tiene muy pocas calorías y es una importante fuente de fibra dietética, minerales como el potasio, el zinc, el calcio, el hierro y el magnesio. También contiene proteínas vegetales y vitaminas A, C, K, B9 y B6.

Protagonista de la cocina de Luisiana

En cocina, cuando la okra se guisa o se hace cocida, esta sustancia mucosa o mucílago ayuda a espesar la salsa. Es una de las propiedades del múcilago: cuando se mezcla con agua, genera una solución viscosa, o se hincha en ella formando una especie de gelatina. Uno de los platos más famosos elaborados con okra es el gumbo, un plato típico de la cocina criolla del sur de Estados Unidos. Se trata de una sopa espesa, un potente guiso que puede hacerse con pollo, marisco, salchichas y... a veces, todo junto.

En India la okra se incorpora a algunos platos de curry vegetarianos o se toma sola, bien picante. En Oriente Medio se toma generalmente cocida y en África se toma guisada y, a veces, cruda. En Grecia hay un plato típico hecho con okra y salsa de tomate.

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